rolls-royce silver-ghost experimental-car chateauroux  #35pk, #98nk, #9pk, #93nk, #46pk, #48pk, #44pk, #59pk

En Grande-Bretagne, une limitation de vitesse de 20 mph a prévalu de 1903 jusqu'à 1931. Royce souhaitait bien entendu tester ses voiture bien au delà de cette limite ridicule !.. mais pour ne pas s'attirer les foudres de la police locale, il dut chercher ailleurs.
D'autant plus que les "difficultés" avec la police locale concernaient également les accidents et la conduite sur la voie publique avec des plaques d'immatriculation sans les bons documents...
En 1923, Ernest Hives, célèbre mécanicien et pilote de développement, décida que la ville de Châteauroux, au sud de Paris, serait un carrefour idéal pour les tests de rapidité sur des routes très abîmées par la première Guerre Mondiale. Avec deux équipes (un chauffeur accompagné d'un mécanicien) qui conduisent chacune une voiture et une troisième qui y travaille la nuit, 10 000 miles peuvent être parcourrus en quelques semaines !
Les équipes s'installent dans un garage loué rue Hyacinthe et à l'hôtel de France. C'est William Arthur Robotham, un autre testeur, qui établira les itinéraires. De retour de Châteauroux, les voitures complètent leurs tests par un parcours urbain (Londres le plus souvent) pour mettre à l'épreuve l'embrayage et la transmission ainsi que la surchauffe dans des conditions de ralenti. Tout ceci se traduisait par 25 000 miles sur le continent, y compris un parcours dans les Alpes... puis 1000 miles dans le trafic de Londres.

En France, les routes n'étaient pas goudronnées et à vitesse élevée, il était difficile de s'arrêter , surtout par temps de pluie. Les accidents contre des animaux, par exemple, n'étaient pas rares. C'est ce qui est arrivé à cette Silver-Ghost Tourer Barker, chassis n° 35PK (CH-4245), qui, à 40 mph a raté le pont et est tombé dans la rivière près de Bourges.

Cette voiture, baptisée "Eastern Armored Car" ou EACIII, associée au chassis n° 98NK (CH-3995) que l'on voit à côté, préfigurent les futures Phantom I. Cette dernière, sera restituée au Services des ventes et prendra la numérotation 123XMC !.

A ces deux Tourer Barker, viendra se joindre une Landaulette par Hooper, le chassis n° 9PK (CH-3994) (dernières photos...).

Parmis des essayeurs, on citera bien sûr Ernest Hives (surnommé HS) et W. A. Robotham (surnommé RM)... mais aussi Laurie Shepherd, Croydon, Clarke, Lidsey, Croft...
Les voitures expérimentales qui se sont succédées seront les chassis n° 93NK, 46PK (voir par ailleurs...), 48PK (voir par ailleurs...), 98NK, 9PK et 35PK (ici représentées) puis 44PK (voir par ailleurs...) et 59PK (voir aussi par ailleurs...)... et les chauffeurs ne devaient jamais s'arrêter dans des lieux publics et, en aucun cas, ouvrir le capot moteur, qui cachait déjà le nouveau moteur de la New Phantom !!

Ted Butler était également un testeur émérite... Les dernières photos (à partir de la dix-septième - voiture n°5) sont issues de son album personnel. N° chassis inconnus pour toutes ces voitures !...

mais peut-être le châssis n° 20CE (MA-7990) [N429] pour la dernière photo (?).

Il n'a pas fallu longtemps pour que cette pratique soit portée à la connaissance des autorités françaises et Ernest Hives, Chef du département expérimental, a été obligé d'écrire à M. Hancock, le responsable de la base de Chateauroux, avec la note suivante : " évitez les problèmes et payez le pot-de-vin ! "

 

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